Noam Chomsky Talks About How Kids Acquire Language & Ideas in an Animated Video by Michel Gondry

These days Noam Chom­sky is prob­a­bly most famous for his con­sis­tent, out­spo­ken crit­i­cism of U.S. for­eign pol­i­cy. Yet before the War on Ter­ror and the War on Drugs, Chom­sky became inter­na­tion­al­ly famous for propos­ing a nov­el solu­tion to an age-old ques­tion: what does a baby know?

Pla­to argued that infants retain mem­o­ries of past lives and thus come into this world with a grasp of lan­guage. John Locke coun­tered that a baby’s mind is a blank slate onto which the world etch­es its impres­sion. After years of research, Chom­sky pro­posed that new­borns have a hard-wired abil­i­ty to under­stand gram­mar. Lan­guage acqui­si­tion is as ele­men­tal to being human as, say, dam build­ing is to a beaver. It’s just what we’re pro­grammed to do. Chomsky’s the­o­ries rev­o­lu­tion­ized the way we under­stand lin­guis­tics and the mind.

A lit­tle while ago, film direc­tor and music video auteur Michel Gondry inter­viewed Chom­sky and then turned the whole thing into an extend­ed ani­mat­ed doc­u­men­tary called Is the Man Who Is Tall Hap­py? (which is cur­rent­ly avail­able on Net­flix’s stream­ing ser­vice).

Above is a clip from the film. In his thick French accent, Gondry asks if there is a cor­re­la­tion between lan­guage acqui­si­tion and ear­ly mem­o­ries. For any­one who’s watched Eter­nal Sun­shine of the Spot­less Mind, you know that mem­o­ry is one of the director’s major obses­sions. Over Gondry’s rough-hewn draw­ings, Chom­sky expounds: “Chil­dren know quite a lot of a lan­guage, much more than you would expect, before they can exhib­it that knowl­edge.” He goes on to talk about new tech­niques for teach­ing deaf-blind chil­dren and how a day-old infant inter­prets the world.

As the father of a tod­dler who is at the cusp of learn­ing to form thoughts in words, I found the clip to be fas­ci­nat­ing. Now, if only Chom­sky can explain why my son has tak­en to shout­ing the word “bacon” over and over and over again.

To gain a deep­er under­stand­ing of Chom­sky’s thoughts on lin­guis­tics, see our pre­vi­ous post:  The Ideas of Noam Chom­sky: An Intro­duc­tion to His The­o­ries on Lan­guage & Knowl­edge (1977)

If you would like to sign up for Open Culture’s free email newslet­ter, please find it here. Or fol­low our posts on Threads, Face­book, BlueSky or Mastodon.

If you would like to sup­port the mis­sion of Open Cul­ture, con­sid­er mak­ing a dona­tion to our site. It’s hard to rely 100% on ads, and your con­tri­bu­tions will help us con­tin­ue pro­vid­ing the best free cul­tur­al and edu­ca­tion­al mate­ri­als to learn­ers every­where. You can con­tribute through Pay­Pal, Patre­on, and Ven­mo (@openculture). Thanks!

Relat­ed con­tent:

Michel Gondry’s Finest Music Videos for Björk, Radio­head & More: The Last of the Music Video Gods

Noam Chom­sky & Michel Fou­cault Debate Human Nature & Pow­er (1971)

What Makes Us Human?: Chom­sky, Locke & Marx Intro­duced by New Ani­mat­ed Videos from the BBC

Jonathan Crow is a Los Ange­les-based writer and film­mak­er whose work has appeared in Yahoo!, The Hol­ly­wood Reporter, and oth­er pub­li­ca­tions. You can fol­low him at @jonccrow. And check out his blog Veep­to­pus, fea­tur­ing lots of pic­tures of bad­gers and even more pic­tures of vice pres­i­dents with octo­pus­es on their heads.  The Veep­to­pus store is here.

by | Permalink | Comments (11) |

Sup­port Open Cul­ture

We’re hop­ing to rely on our loy­al read­ers rather than errat­ic ads. To sup­port Open Cul­ture’s edu­ca­tion­al mis­sion, please con­sid­er mak­ing a dona­tion. We accept Pay­Pal, Ven­mo (@openculture), Patre­on and Cryp­to! Please find all options here. We thank you!

Comments (11)
You can skip to the end and leave a response. Pinging is currently not allowed.
  • Amani Saleh says:

    The idea of how lan­guage is Acquires , is com­pli­cat­ed because our brain is cre­at­ed in amaz­ing way — Sub­han Allah . I wish I know the truth about how lan­guage is exist in our brain . In fact , I agree in 50% with Chom­sky the­o­ry . We observe that in nor­mal day . The kid who sur­round­ed by edu­cat­ed peo­ple his lan­guage is effect­ed by that com­mu­ni­ty .
    ^^ I like how Michel Gondry pro­duced this film .

  • yup yup says:

    The solu­tion is sim­ple: your son must have the hard-wired abil­i­ty to under­stand bacon! Well done, dad.

  • Corentin says:

    Hi Dan!

    It’s the Noam Chom­sky FB page. (

  • Astrom says:

    He talks about how kids acquire lan­guage and ideas?
    Talk to them about these ideas. They will learn the lan­guage and the ideas. They must be exposed to both. This is what teach­ers do and the kids edu­ca­tion will be enhanced if par­ents do this as well.

  • Lee says:

    Rupert Shel­drake’s Mor­phic Res­o­nance is the miss­ing piece of the puz­zle.

  • John P. S. says:

    The philoso­pher Lud­wig Wittgen­stein has a few inter­est­ing ideas on how chil­dren lean lan­guage. See his “Philo­soph­i­cal Inves­ti­ga­tions”.
    John P. S.

  • Theodoros Hadjichristodoulou says:

    Όλοι οι άνθρωποι ξεκινούμε σαν παιδιά και γι αυτό στις έρευνες θα πρέπει να μην ξεχωρίζουμε τα παιδιά από τους ενήλικες. Όπως όλα τα ζώα, αποκτούμε τις βιολογικές μας ικανότητες από την πρώιμη ηλικία. Αυτό που δεν ορίζει ο Chom­sky είναι τον κοινό παρονομαστή ο οποίος μεσολαβή ώστε σαν είδος να αποκτούμε όμοια γνώση από όμοιες αισθητηριακές πληροφορίες και τον μηχανισμό με τον οποίο η γνώση των αισθητηριακών πληροφοριών μετατρέπεται σε γλώσσα ομοίως κατανοητή. Όταν λέμε ότι γνωρίζουμε κάτι, σημαίνει ότι έχουμε τη δυνατότητα να το αναφέρουμε με γραφή ή με ομιλία. Η γλώσσα είναι ο τρόπος εξωτερίκευσης της γνώσης. Ο Τσόμσκι αναφέρει ότι έχουμε βιολογικά προγραμματιστεί να έχουμε γλώσσα, που σημαίνει ότι είμαστε βιολογικά προγραμματισμένοι να έχουμε γνώση του κόσμου, αφού η γνώση είναι αυτό που εκφράζεται με τη γλώσσα. Σε αυτά όλοι συμφωνούμε. Αλλά το μεγάλο ερώτημα που ποτέ από κανένα δεν απαντήθηκε είναι: πώς αποκτούμε όμοια γνώση από ένα πράγμα και πως η γνώση μετατρέπεται σε γλώσσα; Πώς συμβαίνει όταν διαβάζουμε ή ακούμε μια λέξη, όλοι να καταλαβαίνουμε το ίδιο πράμα; Ποια στοιχεία διαμεσολαβούν στο μυαλό ώστε με τη χρήση της γλώσσας κατανοούμε όμοια πράγματα; Αυτή είναι μια καυτή ερώτηση που ο Τσόμσκι (και γενικά οι γλωσσολόγοι) δεν τολμά να αγγίξει. Ο Τσόμσκι λέγει ότι ο μηχανισμός της γλώσσας μοιάζει με τον μηχανισμό της όρασης, αλλά αυτό είναι λάθος αφού η βιολογική διεργασία της όρασης τελειώνει με τη μεταφορά στο μυαλό των αισθητηριακών πληροφοριών και όχι με την αναγνώριση (των αισθητηριακών πληροφοριών) τους από το μυαλό. Η διεργασία της αναγνώρισης των αισθητηριακών πληροφοριών είναι διεργασία στην οποία κύριο ρόλο έχουν τα διαμεσολαβούντα στοιχεία τα οποία οντολογικά προϋπάρχουν στο μυαλό (υπερβατολογικά στοιχεία) των άλλων αισθητηριακών πληροφοριών ώστε σε αυτά (στα υπερβατολογικά) να αναφέρονται τα δεύτερα (αισθητηριακές πληροφορίες) για να αναγνωρίζονται και να μετατρέπονται σε γλώσσα. Για τον Τσόμσκι αλλά και για όλους πριν από αυτόν, το μεγάλο καυτό άγνωστο είναι τα στοιχεία τα οποία στο μυαλό εισέρχονται πρώτα και γίνονται η πρώτη γνώση η οποία χρησιμοποιείται για αναγνώριση και γλωσσοποίηση του κόσμου. Την πρώτη γνώση, κάποτε ο Ηράκλειτος την ονόμασε Λόγο και επειδή ( από κάποιους που όντας ξύπνιοι κοιμούνταν) δεν έγινε αντιληπτός, τον αποκάλεσαν ¨σκοτεινό¨ φιλόσοφο.

  • Tim says:

    Deaf blind — men­tioned — and then some­one decid­ed to but crap back ground nois­es over the con­ver­sa­tions.

    Clear­ly not a clever way to send info out. :(((

  • Bea says:

    very inter­est­ing top­ic- how the deaf acquire lan­guage. I believe we are hard­wired for it. There is a won­der­ful Ted Talk of a deaf woman who is a superb musi­cian.
    Hav­ing a deaf/blind per­son with their hands on anoth­er’s face and neck, even with their ear to a gui­tar or piano is prob­a­bly some­thing par­ents have done for their deaf child for a long time now. I don’t think this is a new con­cept.
    What Chom­sky left out of his 1 day old new­born and how they have acquired lan­guage already even if not expressed in lan­guage we know, it’s because, in utero, there is already com­mu­ni­ca­tion between the baby and the out­side world. If they are deaf they under­stand and com­mu­ni­cate through the bond formed between moth­er and child in utero. This is my expe­ri­ence and a vital under­stand­ing is need­ed here.
    We are quick to say the fetus is just a fetus. Well, the bond­ing between moth­er and child begins in ear­ly stages. That bond­ing is “com­mu­ni­ca­tion” maybe “body Lan­guage” and no pun intend­ed here. If we’re hard­wired for social and lan­guage inher­ent­ly, its from the begin­ning.

  • Bruce taylor says:

    Per­haps your child was Fran­cis bacon in a pre­vi­ous life…or some­one asso­ci­at­ed to Fran­cis bacon, show your child some Fran­cis bacon paint­ings, look for a latent artis­tic tal­ent..
    One nev­er knows.…

Leave a Reply

Open Culture was founded by Dan Colman.